Stop een groene tijger in je tank!

Wereldwijd hebben meer dan 1 miljard mensen geen toegang tot elektriciteit. Vooral Azië en Zuid-Afrika gaan gebukt onder het gebrek aan stroom. In afgelegen gebieden staan vervuilende dieselgeneratoren die tevens veel onderhoud vragen. Tiger Power bundelt de krachten van de natuur – zon, wind en water – om geïsoleerde dorpen van stroom te voorzien. De installaties werken volledig autonoom en kunnen opgewekte energie maandenlang opslaan.
Groene stroomvoorziening.
Groene stroomvoorziening.

Groene energiecentrale

“Zonnepanelen zoals de kleine ‘Home Lighting Systems’ zijn ideaal voor kleine huisjes, maar voor middelgrote toepassingen, zoals constructieprojecten of Afrikaanse dorpen, volstaan de kleine installaties niet”, steekt Chris Prengels, CEO van Tiger Power, van wal. “De geproduceerde energie kan wel een licht laten branden, maar kan geen lasapparaat voeden of een molen laten draaien. En zonder dergelijke economische activiteiten is een gemeenschap niet in staat zichzelf te ontwikkelen.”  

Dat probleem wordt vandaag ondervangen door vervuilende dieselgeneratoren. Heel duur en niet ecologisch. Chris en zijn vrouw Jessica, CTO van Tiger Power, bedachten twee autonome systemen die hernieuwbare energie opwekken: de Sunfold en de Storager. Chris: “De Sunfold is een gepatenteerd opklapbaar zonnepanelensysteem dat in combinatie met geïntegreerde batterijen dagelijks zo’n 25 kilowattuur groene energie kan produceren én opslaan. Voor kritische toepassingen of langetermijnprojecten hebben we de Storager ontwikkeld. In de standaard container wordt regen- of grondwater gesplitst in zuurstof en waterstof. De waterstof wordt bewaard en kan weken of zelfs maanden later omgezet worden in elektriciteit.”

Kennissprong

Tiger Power heeft nog heel wat bestellingen af te ronden voor de jaarwisseling: in totaal achttien Sunfolds en drie Storagers. Maar drie jaar geleden was er nog geen sprake van verkoop. Chris: “Tijdens mijn functie als CEO van een projectontwikkelaar in India, groeide het idee om een mobiele energie-installatie te bouwen. Eind 2014 begonnen Jessica en ik aan de keukentafel schetsen te maken voor een containersysteem. Om die schetsen ook te kunnen omzetten in prototypes, hadden we kapitaal nodig. Jan Nachtergaele, VLAIO bedrijfsadviseur, geloofde in het potentieel van onze plannen en begeleidde ons bij onze subsidieaanvraag om ons eerste containersysteem op poten te zetten. Hij bracht ons ook in contact met VITO en EnergyVille die ons hielpen een eigen energiemanagementsysteem (EMS) te ontwikkelen.” 

“Initieel wilden we ons enkel profileren als integrator, maar dat plan moesten we al snel laten varen”, gaat Chris verder. “Eigenlijk was het niet de bedoeling dat we ons eigen EMS zouden ontwikkelen, maar omdat er commercieel niets beschikbaar was dat zoveel componenten samenbracht – nl. batterijen, waterstof, electrolyzer,… - moesten we het wel van nul bouwen. VITO schreef een basis EMS, waar onze ingenieurs, Cis en Maarten, maandenlang mee aan de slag gingen. Wij hebben hier in onze loods in Destelbergen bij Gent een volwaardige hardware-installatie waarop we het EMS ook daadwerkelijk konden uittesten. Dat heeft ons heel wat waardevolle kennis opgeleverd. Kennis die op geen enkele andere manier verworven kon worden.”

Het Tiger Power team.
Het Tiger Power team.
We hebben een ware kennissprong gemaakt dankzij de uitrol van ons EMS. Zonder VITO hadden we die sprong nooit gewaagd en zonder VLAIO hadden we VITO nooit onder de arm kunnen nemen. De steun van VLAIO is dus een cruciaal moment geweest in ons ondernemerstraject.
Chris Prengels, CEO Tiger Power
Chris Prengels
CEO Tiger Power

Netwerken op het vliegtuig

Dat Chris een geboren ondernemer is, is een understatement. “Het is niet gemakkelijk de interessante contacten te scheiden van de praatjesmakers, maar je leert gaandeweg wie serieus is en wie niet”, vertelt Chris ons. “In Afrika belooft iedereen je een gesprek met de president, maar als puntje bij paaltje komt, hoor je niets meer. Ik heb geleerd dat je zelf je doelmarkt moet opzoeken en je moet profileren als innovator in de sector. Daarom vraag ik altijd om een presentatie te geven op beurzen. De bezoekers en andere standhouders zien je als een vooraanstaand persoon en komen achteraf een babbeltje slaan. Dé manier om aan interessante contacten te raken.

In 2017 hebben we ook de exclusieve kans gekregen om deel te nemen aan de koninklijke missie naar India. Een hele eer. Je zit daar als kleine garnaal tussen de beau monde van de Belgische ondernemerswereld. Maar het feit dat je erbij bent, genereert heel wat interesse. Vooral de gesprekken tijdens de ‘dode momenten’ hebben ons goede contacten opgeleverd. Je zit urenlang op het vliegtuig of de bus en dan kan je niet anders dan netwerken. Op die manier hebben we ook Hans Goossens, CEO van De Watergroep leren kennen, waar we in mei dit jaar een samenwerking mee zijn begonnen.”

Chris Prengels, CEO Tiger Power
Als ik ondernemers één tip mag geven, is het wel om zo visibel mogelijk te zijn, overal waar je gaat. Vraag om een presentatie te houden op een beurs. Een stand brengt zelden iets op, behalve een halvering van je promomateriaal.
Chris Prengels
CEO Tiger Power
Chris en zijn vrouw Jessica, CTO van Tiger Power.
Chris en zijn vrouw Jessica, CTO van Tiger Power.

Wereldprimeur

Al die vlieguren en dat rondtoeren hebben hun vruchten afgeworpen. Chris: “Er draaien momenteel een aantal Sunfolds in België, Frankrijk en India. In augustus dit jaar werd de eerste Sunfold geplaatst in Oeganda, onder toeziend oog van één van onze medewerkers die er een Tiger Power-kantoor bemant. En heel recentelijk hebben we Tiger Power Rental opgericht om de Sunfolds te kunnen verhuren in plaats van verkopen.”

Ook in Europa groeit de interesse voor waterstof. Chris: “Er ligt een grote bestelling voor een grote bouwgroep in België op de plank. En de ultieme kick-off is het project dat weldra van start gaat met een Franse telecomspeler. Dat is een belangrijke referentie voor ons omdat dit het eerste project is waarbij een telecomantenne volledig voorzien wordt van energie door een combinatie van zon, wind, batterijen en waterstof. Noem het gerust een wereldprimeur.

Je hebt altijd sleutelmomenten nodig óf om geld op te halen óf om referenties op te bouwen. Het VLAIO ontwikkelingsproject waarmee we een volwaardig prototype konden realiseren, trok de eerste investeerders over de streep. Dankzij dit omvangrijke project met de Franse telecomspeler konden we opnieuw een kapitaalverhoging doorvoeren. Dat project geeft ons dus een dubbele boost omdat het ook nog eens erg moeilijk is de telecomsector binnen te geraken. Nu hebben we er al één voetje binnen en wie weet hoeveel antennes in de toekomst zullen draaien op onze technologie?”

Ook toe aan begeleiding op maat?

De VLAIO bedrijfsadviseurs ondersteunen en adviseren ondernemers om hun innovatieve plannen, groeiambities of bedrijfstransformatie waar te maken. Neem contact met hen op via deze website of mail naar info@vlaio.be.