De heilige Drievuldigheid

Spaghetti, frieten, pita, … Klinkt als een zondige vrijdagavond? Voor veel jonge carrièremakers is het een dagelijkse realiteit. Ze komen laat thuis en hebben geen energie meer over om nog groentjes te snijden en aardappelen te schillen. En dus halen ze maar Chinees af, zich heel goed bewust van het aantal calorieën in zulke schaaltjes. Jeroen Spitaels gelooft dat het anders kan en introduceert samen met Anton Claeys en Steven Debaere mealhero: een technologisch hoogstandje dat gezonde maaltijden voor jou stoomt in een mum van tijd!
Mealhero, klaar voor gebruik.
Mealhero, klaar voor gebruik.

Misschien wel zonder te beseffen, zijn de mannen van mealhero uitstekende marketeers. Ze hebben een concept bedacht dat volledig en vanuit alle hoeken beantwoordt aan de gouden regel van drie. Drie mannen bedachten een systeem dat uit drie componenten bestaat – software, hardware en voeding – én dat drie vakken beslaat. 

Balletjes in tomatensaus met puree

Jeroen Spitaels, CEO mealhero: “We hebben ervoor gekozen om onze slimme stomer in drie aparte vakjes op te delen: één voor de groenten, één voor de koolhydraten en een laatste voor vlees, vis of vegetarisch. Zo kan je steeds andere combinaties kiezen. In kant-en-klaarmaaltijden zie je namelijk vaak de klassiekers: balletjes in tomatensaus met puree, kip met appelmoes. Persoonlijk eet ik liever balletjes met rijst. En dat gaat dus perfect met mealhero. Bovendien zorgt de slimme stomer ervoor dat alle ingrediënten op hetzelfde moment klaar zijn. Hij kent namelijk de stoomtijd van elk afzonderlijk ingrediënt en stemt ze op elkaar af.” 

“De grootste uitdaging was om een gevarieerd aanbod lekkere, invriesbare en stoombare ingrediënten te vinden”, vertelt Jeroen. “Vis kan je stomen, maar vlees wordt vaak nog geassocieerd met bakken. Toch zijn we erin geslaagd heel diverse gerechten samen te stellen, zoals een saltimbocca kalfslapje en pasta met tomatensaus. De bereidingen maken we trouwens ook allemaal zelf. We kopen bijvoorbeeld kalfsvlees in dat we in huis versnijden en op smaak brengen. Dat shockvriezen we dan en de bezorger brengt het ook diepgevroren naar de klant, zodat de vriesketen niet verbroken wordt.”

Stel zelf je menu samen.
Stel zelf je menu samen.

Inspiratie bij Star Trek

“Naast de recepten, heeft ook onze stomer vele gedaantes gekend”, vervolgt Jeroen. “In het begin droomden we van een volledig geautomatiseerde keuken die met één druk op de knop een gebraden kip op tafel kon toveren. We hadden een beetje te veel naar Star Trek gekeken en beseften dat we wat moesten downsizen. Medeoprichter Anton Claeys, onze hardware ingenieur, ging aan de slag met doe-het-zelfartikelen om een eerste prototype van mealhero te bouwen. Steven Debaere, software ingenieur, gaf het toestel de nodige intelligentie en ik experimenteerde volop met voedingsmiddelen.”

Uiteraard kreeg het trio dit alles niet op één maand klaargestoomd. “Twee jaar lang hebben Steven, Anton en ik aan ons idee gewerkt, naast onze voltijdse job. Die beginfase duurde bij ons zo lang omdat wij ook hardware ontwikkelen, naast de software. Een pur sang softwareprogramma schrijven gaat een stuk sneller. En als er iets niet blijkt te werken, haal je de bug eruit en kan je zo weer verder. Steven gaat dit niet graag horen, maar het is wel de realiteit”, lacht Jeroen. 

“In die knutseltijd hebben we continu ons product afgetoetst met de markt. Elk prototype dat we maakten lieten we testen door verschillende personen; net om te vermijden dat we maandenlang werkten aan een product dat na een dag alweer in de vuilnisbak mocht. Dit hele proces hebben we zo uitgebreid kunnen doen dankzij ons VLAIO ontwikkelingsproject, begeleid door bedrijfsadviseur Peter Rutten. We hebben met Peter rond de tafel gezeten om ons plan goed te structureren en onze businesscase helder te krijgen en dat heeft zijn vruchten afgeworpen.”

Jeroen, Steven en Anton van Mealhero.
Jeroen, Steven en Anton van Mealhero.

Believers

Om extra financiering te zoeken voor hun project, lanceerde mealhero een crowdfundingcampagne via Kickstarter. Die leverde 80.000 euro op. Het concept bleek dus in de smaak te vallen. Tijd om de slimme stomer op de markt te brengen. Jeroen: “In onze zoektocht naar de juiste financieringsvormen, kwamen we terecht bij FINMIX. VLAIO Bedrijfsadviseur Bie Boudolf begeleidde ons bij de voorbereiding van onze pitch voor een panel van investeerders. En hoewel we er geen financiering hebben opgehaald, heeft het ons toch enorm vooruit geholpen. Een van de investeerders gaf ons namelijk de tip om ons kandidaat te stellen voor imec.istart om ons concept nog verder te finetunen. Die kans hebben we niet laten liggen en met succes: zes maanden lang werden we intensief gecoacht door imec-mentoren.” 

#food, #innovation, #smartproduct, @Imec, @VLAIO, #finmix, #ontwikkelingsproject

Jeroen Spitaels, CEO mealhero
FINMIX is ideaal om als starter af te toetsen welke financieringsvormen het best bij je passen. Je steekt er als het ware even je teen in het water om te voelen wie warm loopt voor je project en wie wat minder.
Jeroen Spitaels
CEO mealhero

Ook toe aan begeleiding op maat?

De VLAIO bedrijfsadviseurs ondersteunen en adviseren ondernemers om hun innovatieve plannen, groeiambities of bedrijfstransformatie waar te maken. Neem contact met hen op via deze website of mail naar info@vlaio.be.